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Plants / Plantes

Australian finger lime / Citron caviar d’Australie

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My daughter surprised me the other day when she asked if I had heard of lime caviar. She didn’t know more, except that it was the up and coming fruit in high-end restaurants (in Geneva). On Saturday, I had to visit our local co-op and low and behold, there on the trolley were three finger limes, one of which we bought for her as a birthday present!

Ma fille m’a surpris l’autre jour quand elle m’a demandé si j’avais entendu parler du citron caviar. Elle n’en savait pas plus, si ce n’est qu’il avait fait son apparition dans les grands restaurants (à Genève). Or samedi, faisant mes courses au supermarché, je suis tombée par hasard sur trois citrons caviar et je me suis empressé d’en acheter un comme cadeau pour son anniversaire !

Fruits of Citrus australasica

Citrus australasica (syn. Microcitrus australasica), known as finger lime or lime caviar, is a small-leafed, thorny shrub with white flowers found growing wild along the Queensland /New South Wales border in Australia. The plant was first recorded in 1858 but its full potential, as an ornamental and commercial crop, was not recognised until the mid-1990s. Today the demand for this edible fruit is driven by the restaurant trade and far exceeds supply.

Citrus australasica (syn. Microcitrus australasica), connu sous le nom de citron caviar, pousse à l’état sauvage en Australie, à la limite du Queensland et de la Nouvelle-Galles du Sud. Découvert en 1858, le potentiel ornemental et commercial de ce petit arbuste épineux, avec de petites feuilles et des fleurs blanches, fut reconnu seulement au milieu des années 1990. Aujourd’hui la demande, poussée par la restauration, dépasse de loin l’offre.

Fruits are 10 cm long with a cylindrical shape similar to a short fat ‘robusto’ cigar. They contain rows of small globular seeds, 6-7 mm in size (hence the name caviar) which are full of tangy juice, described as tasting midway between a lime and grapefruit, and which gives the fruit its exclusivity.

De même forme et longueur (environ 10cm) qu’un gros cigare « robusto », le Citrus australasica est rempli de petites graines rondes de 6-7 mm de diamètre, d’où le nom de caviar. Leur jus acidulé au gout de citron vert avec légères notes de pamplemousse en fait un met recherché.

Members who like to experiment could try growing finger limes as a terrace plant or even planted outdoors, especially as they tolerate light frosts. It would be sensible to treat finger limes as lemons, for example providing a free draining soil with a pH of 5-6.5 and a citrus NPK fertiliser. In the wild they grow to two to seven metres tall. In the garden, they require only light renewal pruning to maintain size and shape. It can take up to five months from flowering to fruiting. Plants are usually budded onto a citrus rootstock which results in a wide variation of coloured fruits.

Les membres qui aimeraient en faire l’expérience peuvent essayer de le cultiver sur une terrasse à l’abri ou même dehors car il supporte bien un léger gel. Il faudrait lui donner des conditions semblables à celles du citron : un sol bien drainant d’un pH de 5-6.5 et apport d’engrais NPK pour agrumes. Dans la nature, il atteint une taille deux à sept mètres. Dans le jardin, il est conseillé de l’élaguer légèrement, pour lui garder la forme et la taille souhaitée. La fructification survient environ cinq mois après la floraison. Comme la propagation se fait par greffe avec des bourgeons de matériel génétique différent, ses fruits viennent souvent, sur la même plante, en différentes couleurs.

A young finger lime plant in a pot
Un jeune plant de citron caviar dans son pot

When cut in half the fruit bursts open releasing small globular beads, sometimes referred to as pearls, which ‘pop’ in the mouth. There are many recipes on-line which have finger limes as one of the ingredients, including using them with fish, oysters or vegetables, and in fruit salads.

Lorsqu’on le coupe en deux, le fruit libère des petites billes globulaires, appelés parfois «perles», qui éclatent en bouche. C’est un ingrédient que l’on trouve dans nombre de recettes en ligne, accompagnant aussi bien les poissons, les huitres, les légumes que les salades de fruits.

I have found two suppliers in France. Le Monde des Agrumes Bachès, run by Bénédicte et Michel Bachès, in Eus, near Perpignan, has an excellent website with video-clips on watering, fertilisation, re-potting and pruning citrus. Finger limes are also listed by the on-line plant supplier Willemse France.

J’ai trouvé deux fournisseurs en France. Le Monde des Agrumes Bachès, dirigé par Bénédicte et Michel Bachès, à Eus, près de Perpignan, a un très bon site internet, avec des vidéos sur l’arrosage, la fertilisation, le rempotage et la taille. Les citrons caviar sont aussi dans le catalogue en ligne de Willemse France.

When searching for pictures to illustrate this article I also came across the excellent website of an Australian fruit tree specialist, Daleys Fruit Tree Nursery, based in Kyogle, New South Wales. The site lists 14 varieties of Citrus australasica and they gave us permission to include the photographs below.

Lors de la recherche d’images pour illustrer cet article, je suis également tombé sur l’excellent site d’un spécialiste australien d’arbres fruitiers, Daleys Fruit Tree Nursery, basé à Kyogle, dans la Nouvelle-Galles du Sud: https://www.daleysfruit.com.au/ . Ils offrent 14 variétés de Citrus australasica et nous ont permis d’utiliser les photos ci-dessous

C. australasica ‘Byron Sunrise’
C. australasica ‘Collette’
Highly aromatic lime green pulp / pulpe très colorée de vert citron vert
C. australasica ‘Tasty Green’ – Sweet lime flavour / gout citronné
C. australasica ‘Rick’s Red’

Text: David Bracey
Photos: David Bracey & Daleys Fruit Tree Nursery
Traduction française: Elisabeth Tomlinson